¿Cómo es que las películas manipulan tu cerebro?

Puede que no te des cuenta, pero ver películas manipula tu cerebro. Tu cerebro no solo se sincroniza con los otros cerebros que lo rodean, sino que los efectos específicos pueden centrar esa atención en detalles específicos en la pantalla.

Esto puede parecer espeluznante, pero todo se debe a la magia de una película entretenida.

Uri Hasson, un psicólogo de la Universidad de Princeton, descubrió que cuando los asistentes al cine estaban viendo la clásica película «El bueno, el malo y el feo». Durante esa película, su actividad cerebral aumentó y disminuyó al mismo tiempo que otras personas que también vieron la película. Esta sincronización incluyó aquellas partes del cerebro que reconocen el sonido, así como aquellas partes que procesan y reconocen las imágenes.

¿Pero qué causa esta sincronización? Hasson decidió averiguarlo. Descubrió que las películas que utilizan dispositivos estructurados con tomas que están cuidadosamente compuestas tienen más probabilidades de controlar el cerebro de los espectadores. Utilizó a un grupo de voluntarios que miraban «Tarde de perros» y realizó escaneos cerebrales: el 70 por ciento de los cerebros de los espectadores estaban «sincronizados».

«La película se hace cargo de las respuestas cerebrales de los espectadores», dice Hasson.

Sin embargo, después de ver contenido de programas de televisión improvisados ​​y de realidad, que están menos estructurados, los espectadores tenían considerablemente menos sincronicidad cerebral: menos del cinco por ciento.

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Los cineastas creen que esto tiene sentido. El hecho de que los cerebros estén sincronizados durante una película sugiere que las personas que la están viendo la están disfrutando. Menos sincronicidad cerebral puede significar que sus mentes están vagando porque la película no ha captado su atención.

Tim Smith, un científico de la visión de la Universidad de Londres, realizó un estudio similar, pero observó el movimiento ocular de 75 personas mientras observaban un video de acción de «Iron Man 2». Los investigadores tradujeron los datos de seguimiento ocular a un mapa de calor y luego colocaron el mapa sobre capturas de pantalla de la película. La mayor parte del movimiento ocular gravitó ante las cosas clave que suceden en pantalla, incluidos los dos superhéroes que luchan.

Hay una secuencia de acción loca cerca del comienzo de Iron Man 2 en la que Tony Stark se encuentra por primera vez con Ivan Vanko, un científico ruso que usa un traje robótico y maneja látigos electrificados. Se lleva a cabo en el Gran Premio de Mónaco, donde Stark está compitiendo y Vanko corta los autos de Fórmula 1 y le hace daño a Stark, incluso después de que se haya puesto su traje de Iron Man. Por un minuto allí, parece que el ruso sobrealimentado podría prevalecer.

Para los espectadores, es la acción de Hollywood por excelencia. Para los científicos, es una ventana al cerebro humano. En un evento reciente aquí organizado por la Academia de Artes y Ciencias Cinematográficas, neurocientíficos y psicólogos cognitivos se reunieron con cineastas para discutir lo que ambos grupos han aprendido: los científicos a través de experimentos y análisis minuciosos, los cineastas por intuición y experiencia, acerca de los mecanismos de atención y percepción.

La escena fue filmada en un estacionamiento en Downey, en las afueras de L.A., dijo Favreau. Los barcos en el puerto se crearon con CGI, al igual que las multitudes en las gradas a lo largo del hipódromo.

«Estamos calculando constantemente dónde creemos que estará el ojo de la audiencia, cómo atraerlo a esa área y priorizar dentro de un plano lo que puedes falsificar», dijo Favreau. «La mejor herramienta de efectos visuales es el cerebro de la audiencia», dijo. «Unirán cosas para que tengan sentido».

Lo que no puedes fingir, dijo Favreau, son caras y física. Favreau está trabajando ahora en una adaptación de The Jungle Book, y dice que casi todo es CGI excepto las caras. Las caras son demasiado difíciles de falsificar de manera convincente, dijo, incluso con sofisticados sistemas de captura de movimiento diseñados para capturar cada parpadeo y tic facial.

Jon Favreau, quien dirigió Iron Man 2, estuvo en el escenario con Smith cuando presentó el video y pareció fascinado por él. «Todo lo que estás viendo es real y todo lo que no estás viendo es falso», dijo.

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«Calculamos constantemente dónde creemos que va a estar el ojo del público, y cómo atraerlo a esa área y priorizar dentro de un plano lo que puedes falsificar», dice Jon Favreau, director de la película. «La mejor herramienta de efectos visuales son los cerebros de la audiencia. Unen las cosas para que tengan sentido».

«Es lo mismo con la física», dijo Favreau. En la escena de Iron Man 2, su equipo de efectos especiales creó réplicas de autos de Fórmula 1 con el mismo peso y dimensiones que los reales y los lanzó con sistemas hidráulicos o rampas de aire para crear el espectáculo volador de ruedas que ves en la pantalla. «Obtienes una tremenda cantidad de aleatoriedad en la forma en que estas cosas rebotan y caen y ruedan cuando golpean el piso e interactúan entre sí y eso crea un sentido de la realidad», dijo Favreau.

Lo más interesante de esta investigación es que los cineastas parecen entender cómo la percepción visual funciona de manera inherente, y quizás ese es un talento que a menudo no se reconoce.

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Mientras que los cineastas entienden intuitivamente las cosas sobre la percepción visual y la atención, los científicos están tratando de entender estas cosas a un nivel más mecánico, dijo Smith. Él y otros científicos quieren saber, por ejemplo, cómo el cerebro construye una percepción fluida del mundo visual. «La percepción visual se siente como una corriente continua, pero no lo es», dijo. Lo que realmente sucede es que miramos una cosa a la vez, tomando un poco de información aquí y luego movemos nuestros ojos para tomar un poco de información allí. Entonces, de alguna manera, sorprendentemente, nuestro cerebro une todas esas partes para crear una experiencia perfecta.

Eso es básicamente lo que los cineastas han estado haciendo durante un siglo, dijo Smith. Es la esencia de su oficio. «Como psicólogo, me di cuenta de que puedo aprender mucho de los cineastas».

Esta es la primera de una serie de historias sobre cómo los científicos estudian cine en busca de pistas sobre la naturaleza de la percepción y cómo la ciencia podría ayudar a los realizadores de películas a medida que desarrollan su arte.

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